La maniobra de la banda U2 de asociarse con Apple y regalar vía iTunes su nuevo trabajo, Songs of Innocence, ha sorprendido a la industria de la música, que sigue discutiendo si ha sido un golpe de genialidad o solo un truco.
¿Quién lo está escuchando? La respuesta aún es incierta. Apple no ha difundido las cifras oficiales de descargas y el manager de U2, Guy Oseary, dijo que no sabía cuánta gente de hecho ha descargado el álbum. Pero ese en realidad no era su objetivo, el disco vivirá en el servidor iCloud de los usuarios, y la banda concibe que será el medio ideal para que nuevas escuchas accedan a él por primera vez en años venideros.

“Estamos muy contentos de que el 7% del planeta tenga este álbum y lo pueda disfrutar en su tiempo libre”, dijo Oseary.

La estrategia de U2 fue discutida dentro de la industria, mientras la gente intentaba evaluar si fue otro golpe de genialidad de una banda que ha disfrutado de enormes ventas por décadas o de un artificio de un grupo envejecido tratando de causar sensación en un mundo que ha cambiado ampliamente desde que salió su último álbum en 2009. Aun cuando ese álbum se certificó platino, las ventas fueron un poco decepcionantes para la banda.

Por ese entonces, el líder de U2, Bono, le dijo a The Associated Press: “Sentimos que el ‘álbum’ es casi una especie en extinción, y tratamos de crear un estado de ánimo y un sentimiento, y un principio, un medio y un fin. Supongo que hemos hecho un trabajo que es un poco desafiante para quienes han crecido con una dieta de estrellas pop”.

Esa dieta se ha vuelto aún más extrema desde que, con las ventas de discos en general cada vez peor, los sencillos y los servicios de streaming como Spotify e incluso iTunes han ayudado a disminuir el impacto de la forma de arte de un álbum pegadizo.

Pactos con los grupos

¿Qué busca U2 con su alianza con Apple? Oseary dijo que la banda logró una meta: mantener la integridad de Songs of Innocence intacta al lanzarlo como un álbum.

En cuanto a las metas de negocios más amplias de U2… “No espero que nadie lo tenga todo ahora”, dijo Oseary. “Quizás en unos años las cosas empiecen a tener sentido o quizás no. Pero ese no es nuestro trabajo. Nuestro trabajo es asegurarnos de que la música esté en tantas manos como sea posible. Esta era una oportunidad increíble para lograrlo”.

U2 se unió a Jay Z, Beyonce y un creciente número de artistas que están desarrollando acuerdos exclusivos con corporaciones y empleando campañas de “guerrilla marketing” en lugar de apegarse al típico plan de mercadeo que implica ir lanzando sencillos para hacer ruido antes de lanzar el álbum completo. Al igual que Jay Z y su sociedad con Samsung para lanzar “Holy Grail” el año pasado, U2 e Interscope Records reciben una muy buena paga — algo que ya no garantizan las ventas de un álbum — y por adelantado. Apple continúa una relación de alto perfil con un antiguo socio de negocios y filantropía, y además gana más puntos por innovación.

Los fans reciben algo gratis y quienes no estén interesados simplemente pueden ignorarlo. “Aplaudo a cada uno de los artistas que causan revuelo y no caen simplemente en una estrategia de mercadeo predecible”, dijo el veterano productor y ejecutivo de Sony Music Entertainment Clive Davis. “Creo que en el caso de Beyoncé y Jay Z, sus resultados exitosos generaron tanta atención y cobertura adicional de los medios porque no hicieron las cosas de manera predecible”.

Pocos aspectos negativos

Pero habrá costos que pagar más adelante si las tiendas físicas se niegan a vender el álbum, como lo hizo Target, cuando Beyonce lanzó su LP exclusivamente por iTunes en diciembre. Y todavía existen muchas interrogantes. ¿Comprarán los fans una copia física cuando el CD salga el 14 de octubre? ¿Perderá la banda parte de su atractivo? Hasta el imperturbable Jay Z sufrió un contragolpe cuando la aplicación que él y Samsung usaron para distribuir su álbum a un millón de clientes registró información de los usuarios, y ya algunos usuarios de iTunes se han quejado de que no quieren el álbum de U2 en su nube, ni siquiera como regalo.

Rob Beckham, un agente de William Morris Endeavor Entertainment que trabaja con algunas de las estrellas más grandes de la música country, cree que cualquier aspecto negativo ya fue contrarrestado. Todos los artistas sufren de la pérdida de interés cuando tienen décadas de trayectoria, dijo, y el truco es encontrar maneras de reavivar el interés y construir nuevas audiencias.

Una victoria para U2, de seguro, pero Beckham también siente que de alguna manera la emoción por una movida innovadora inspirará a la industria. “La gente todavía tiene que tener pasión por la música”, dijo Beckham. “Tienen que tener la pasión para comprarla, la pasión para robarla y la pasión para copiarla. Para mí, lo mejor de esto es que hay nueva música en el mercado. Creo que lo más difícil será si en algún momento las discográficas no pueden vender música y hacer dinero, entonces veremos muchos menos artistas y mucha menos música en el mercado”.

No cabe duda de que la llegada del álbum sacudió las cosas en un año flojo en cuanto a lanzamientos musicales. Previamente se reportó que la banda no lanzaría un álbum hasta el 2015, tras haberse hablado de un inminente regreso a principios de este año. Ahora será uno de los momentos musicales más memorables del 2014.

Oseary se negó a revelar los detalles financieros del acuerdo y dijo que no estaba al tanto de cuánto gastó Apple en la campaña publicitaria. U2 está enfocada en el lanzamiento de una edición de lujo el mes próximo que incluirá cuatro temas nuevos y versiones acústicas de canciones del álbum. Oseary dijo la banda que no estaba lista para hablar sobre el venidero álbum “Songs of Experience” o sobre las conjeturas de una próxima gira.

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